3CLIN: WHY DO WE STUDY LITERATURE? session 1

Today, I’m going to introduce our course on literature by asking you: Why do we study literature? Which is closely linked to the question What is literature? Why don’t we study the telephone directory? I guess you’ve dealt with literary texts for years now but every time I ask my students the above question I see, from their reactions, that somehow it comes as unexpected and it puzzles them. What is our teacher talking about? Of course we study Shakespeare and not the telephone directory but … WHY?

Well, I’m pasting here and on the walls some definitions of Literature and I would like you to choose ONE that suits you & you like best.

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  1. WE STUDY LITERATURE BECAUSE IT OFFERS TRUTH, BEAUTY, VALUE, EXCITEMENT, ORDER, FUSION, RESONANCE AND PLEASURE. (J.Keats romantic poet)
  2. WE READ FICTION NOT JUST FOR THE STORY BUT TO ENLARGE OUR KNOWLEDGE AND UNDERSTANDING OF THE WORLD. ( David Lodge)
  3. The many great gardens of the world, of literature and poetry, of painting and music, of religion and architecture, all make the point as clear as possible: The soul cannot thrive (prosperare) in a garden. If you don’t want paradise, you are not human; and if you are not human, you don’t have a soul.   Thomas Moore
  4. Literature is the exploitation (sfruttamento) of words (…) Music and literature have a great deal in common: they both use the temporal material of sounds” A. Burgess author of A Clockwork Orange
  5. If a nation’s LITERATURE declines, the nation atrophies and decays.
  6. Great Literature is simply language charged with meaning to the utmost possible degree. Ezra Pound 1885-1972, American Poet, Critic
  7.  No two people read the same book. Edmund Wilson 1895-1972
  8. Literature is where I go to explore the highest and lowest places in human society and in the human spirit, where I hope to find not absolute truth but the truth of the tale, of the imagination and of the heart  Salman Rushdie  (Indian born British Writer, b.1947)
  9.  Literature adds to reality, it does not simply describe it. It enriches the necessary competencies that daily life requires and provides; and in this respect, it irrigates the deserts that our lives have already become C.S. Lewis  (British Scholar and Novelist. 1898-1963)
  10.  What is wonderful about great literature is that it transforms the man who reads it towards the condition of the man who wrote E. M. Forster  (English Novelist and Essayist, 1879-1970)
  11.  Literature always anticipates life. It does not copy it, but moulds (modella) it to its purpose. Oscar Wilde  (Irish Poet, Novelist, Dramatist and Critic, 1854-1900)
  12.  The difficulty of literature is not to write, but to write what you mean; not to affect (colpire) your reader, but to affect him precisely as you wish. Robert Louis Stevenson
  13.  So you may ask what is the use of studying the world of imagination where anything is possible and anything can be assumed (immaginato), where there are no rights or wrongs and all arguments are equally good. One of the most obvious uses, I think, is the encouragement of tolerance. Northrop Frye, The Educated imagination.

Here’s a video I found you may like, created  by a student like you.

Now look at the following lines of a poem we’ll read in class without telling you who wrote it and when.

“ Life’s but a walking shadow, a poor player

That struts and frets his hour upon the stage,

And then is heard no more; it is a tale

Told by an idiot, full of sound and fury,

Signifying nothing.”

  1. Who do you think is the writer? A contemporary poet? A poet from the past? A young man/woman or a mature one. Why?
  2. Does it communicate a universal truth to you?
  3. Can you consider it literature?

Like Dante who said “Nel mezzo del cammin di nostra vita, mi ritrovai per una selva oscura,ché la diritta via era smarrita. (When I had journeyed half of our life’s way,I found myself within a shadowed forest,for I had lost the path that does not stray. Canto I, lines 1-3) couldn’t he just write When I was 35? Am I confusing you? I guess so because even today there’s a huge debate on what literature is. Since it is very difficult to define what literature is, critics speak of LITERARINESS: deviation from conventional daily language.

  • Daily language: life is not worth living. Literary language: Life’s but a walking shadow …
  • Daily language “when I was 35”. Literary :”nel mezzo del cammin di nostra vita.”

Meaning is conveyed through Sounds and often has to be inferred.

That’s why you may sometimes  find it difficult to understand and decode it. Nevertheless the SOUND of poetry, like the music of a song, helps you grasp some meaning. Even if you don’t understand French I’m sure you will “feel” the atmosphere and the general tone of the following line.

Les sanglots long des violons de l’automme blessent mon coeur d’un languer monoton”    (P. Verlaine)

The same happens in music. For instance in rap music or ballads.

So, to cut the long story short, in literature

WHAT IS BEING SAID IS BOUND UP VERY CLOSELY  TO

HOW/THE WAY IT IS SAID.

That’s why we’re going to study literature:

  • to master and understand the CODES of literariness;

  • to appreciate literary texts;  🙂

  • to be able to give your personal response; (in a creative way!)

  •  to acquire a certain knowledge of the social & historical context of some authors & be able to compare them to the Italian literature.

“So you may ask what is the use of studying the world of imagination where anything is possible and anything can be assumed, where there are no rights or wrongs and all arguments are equally good. One of the most obviuos uses, I think, is the encouragement of tolerance. “Northrop Frye, The Educated imagination.

Do you agree with the final statement of the following video?

TASK 1) WRITE YOUR COMMENT BELOW:  why do you want to study literature and what are your expectations for our course on Literature in English? What’s your favourite book ever? 

Cannot wait to read your comments.

 

Buon inizio anno scolastico!

Care studentesse, studenti, genitori e colleghe/i, (ecco perchè scrivo in italiano)

Oggi inizia il mio trentesimo anno di insegnamento. Sarebbero 32 ma i due anni a Dublino sono andati perduti. Provo ancora la stessa emozione e paura di non riuscire a stabilire quel magico contatto, quel “click” che rende tutto facile, che fa volare l’ora di lezione, che mi entusiasma, mi emoziona, mi infiamma l’animo e la fantasia, che mi fa credere che il nostro lavoro “matters”, conta, che possiamo fare la differenza per qualcuno, anche solo uno, che possiamo contribuire a rendere questo mondo un luogo migliore. La trepidazione di incontrare la classe nuova, l’importanza del primo approccio quando 28 occhi – anzi dovrei dire 56 se la matematica non è un’opinione ma non è certo il mio forte! – ti scrutano, analizzano il tono di voce, le espressioni, il tuo modo di vestire, camminare, il body language e stabiliscono di darti “una possibilità” o nessuna. L’emozione di reincontrare le mie classi, che mi troveranno invecchiata e … saranno felice di vedermi? Avranno avuto, un’estate felice? Nuovi amori? Delusioni forse?

Sono cambiate così tante cose in questi 30 anni che potrei davvero scrivere un libro sull’evoluzione della scuola italiana. Quando iniziai, nel Bronx di Udine, alla scuola media, decisi di insegnare dopo una breve supplenza in una classe difficile perché mi ero innamorata degli irrecuperabili, gli zingari che dormivano sul banco perché alle 5 erano al lavoro alle bancarelle. E quando sono andata via mi hanno abbracciata e ho deciso che volevo fare la prof. Forever. E poi a Tolmezzo dove ero quasi coetanea dei miei alunni e didatticamente avrò fatto un sacco di errori – ci davano in mano classi senza nessun training allora – ma avevo quel l’entusiasmo, giovinezza e quell’energia che travolgeva anche me. Senza tecnologia. Poi Tarvisio: 180 km al giorno in auto o in treno quando c’era neve e ghiaccio, sveglia alle 5 e via a sciare coi ragazzi dopo scuola. Codroipo, poi Pn al Professionale Flora dove inaugurai nel 1993 la mia “Aula Materia” con, pensate, video registratore – per le mie videocassette acquistate in England (Amazon non esisteva!) e Overhead Projector (proiettore di lucidi) per aiutare gli studenti visuals. Infine il Liceo Scientifico e ogni anno lo stesso entusiasmo e allegria di incontrare gli studenti – più alti, con la barba, i capelli più lunghi, magari tinti, qualche tatuaggio, la bellezza dell’adolescenza, gli occhi innamorati, la curiosità e i silenzi delle paure – e le colleghe/i amiche e amici, quelle/i che ti abbracciano e sai che ti stimano e ti vogliono bene. E sorridere a quelli che già il primo giorno si lamentano e non salutano nei corridoi. Che pena. Dev’essere terribile insegnare se non ti piace.

Oggi non ho più l’energia fisica di una volta questo è certo. Di questo ho paura quest’anno: di non farcela fisicamente perché insegnare oggi, con tutti gli stimoli da ogni parte – cyber bullying, dipendenze, nuove app, registri elettronici (non sempre funzionanti), totem per ingressi, progetti, alternanze e continuità, aggiornamenti, cambiamenti in itinere – invalsi? Esame di Stato? Boh si sa niente? – perfezionista come sono so che non potrò seguire bene tutto. Eppure quando oggi sarò in classe, come per magia, mi dimenticherò di me stessa, dei problemi come un attore sul palco, sempre col sorriso e “la passione” – come dicono gli studenti. La saggezza mentale e spirituale che un tempo non avevo compenserà quella fisica che avevo in eccesso 😉

Ecco mi riprometto solo di:
1) cogliere l’attimo – seize the moment;
2) accettare l’imperfezione – mia, loro e del sistema;
3) lasciare perdere – let it go. Non farmi coinvolgere da quest’ondata di odio, frustrazione, falsità e oblio che sembra stia avvolgendo il mondo. Lasciare scorrere ciò sulla mia pelle come fossi coperta d’olio. Andare oltre. C’è sempre la luce e un domani col sole. Questo devono credere i miei studenti. We can make it!
4) ricordarmi com’ero, sempre.
5) avere sempre chiare le priorità: qualità del rapporto umano, serenità, valori etici.
Last but not least: HAVE FUN perché è solo così che si può insegnare e imparare al 100%!
Buon anno a tutti ❤️🌈

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